El ADN antiguo ofrece nuevos conocimientos sobre los orígenes y la difusión de los idiomas y las poblaciones en todo el Arco Sur

Crédito: Oliver Uberti

Las historias del pasado lejano de la humanidad se revelaron una vez solo excavando asentamientos antiguos, huesos y artefactos o leyendo textos antiguos, desde las tablillas de arcilla cuneiformes de los hititas hasta las vívidas crónicas de Heródoto.

En la última década, sin embargo, se ha abierto una nueva y poderosa ventana al pasado de la humanidad, en las historias escritas en los genes de nuestros ancestros lejanos. Desde 2014, la cantidad de personas de hace miles de años cuyo ADN ha sido analizado ha aumentado de un puñado a más de 8,000. Eso ha dado paso a lo que Kristian Kristiansen, profesor de arqueología en la Universidad de Gotemburgo en Suecia, llama una gran revolución científica. “Ha creado un nuevo tipo de evidencia independiente para responder preguntas en arqueología que nunca antes se habían resuelto”, explica Kristiansen.

De hecho, «los primeros resultados fueron bastante impactantes», dice Kristiansen. Durante 50 años, los científicos supusieron que nuestros antepasados ​​eran en su mayoría hogareños, por lo que las poblaciones recientes en muchos países eran en gran parte descendientes de aquellos que habían vivido en las mismas áreas generales durante miles de años. Equivocado. A partir de 2015, el pionero del ADN antiguo David Reich, investigador del Instituto Médico Howard Hughes en la Facultad de Medicina de Harvard, y otros, publicaron datos genéticos que muestran que la historia de la humanidad es en realidad una de migraciones vastas y frecuentes. Hace unos 5.300 años, Reich y otros demostraron en detalle que los pastores nómadas llamados Yamnaya usaban carros tirados por caballos recién inventados para viajar desde las estepas hacia el lejano este de Europa (actualmente Ucrania y el oeste de Rusia) hacia el oeste a través de Europa, incluso a Gran Bretaña. y hacia el este hasta la India. Mientras vagaban, llevaron consigo las semillas de los idiomas indoeuropeos hablados por miles de millones de personas en todo el mundo hoy. «La evidencia de ADN fue un gran avance, ya que mostró cómo los idiomas trazan el camino de la migración», explica Reich.

Misterios más profundos

Sin embargo, la evidencia del Yamnaya errante planteó misterios más profundos. ¿De dónde provienen los idiomas estrechamente relacionados en la antigua Anatolia (actual Turquía), como el hitita? ¿Y dónde estaba el origen de la lengua madre del indoeuropeo y estas lenguas de Anatolia? La teoría principal era que la población de la estepa había viajado al sureste a través de los Balcanes hasta Anatolia, trayendo una versión temprana del indoeuropeo. Sin embargo, encontrar evidencia genética fue un desafío, dice Reich. “La región es cálida y el ADN no funciona bien en un ambiente cálido”.

Pero luego, en 2018, genetistas de la Universidad de Copenhague informaron que habían podido tomar muestras de los genes de algunos individuos de la antigua Anatolia. No encontraron ningún rastro de ascendencia esteparia, dice Guus Kroonen, profesor de lingüística en la Universidad de Copenhague y profesor universitario en el Centro de Lingüística de la Universidad de Leiden. Esa fue una evidencia inesperada para otra teoría: que las lenguas de Anatolia no procedían de la estepa, sino que podrían remontarse a personas que vivían en las tierras altas del Cáucaso, al norte de la Media Luna Fértil.

Ahora viene una respuesta mucho más completa y detallada a esa pregunta y otras en un trío de artículos (y la imagen de portada) en la edición del 26 de agosto de Ciencias de Reich y un enorme equipo de coautores. Usando técnicas avanzadas para extraer y estudiar el ADN antiguo de los huesos encontrados en el clima cálido, los investigadores analizaron los genes de 727 individuos en todo el Arco Sur (incluidos los actuales Chipre, Grecia, los Balcanes, Turquía y Armenia), lo que representa un barriendo 11.000 años de historia humana.

“Puntos como una flecha”

Los nuevos resultados derriban la teoría principal anterior, la idea de las migraciones a Anatolia desde el norte y el oeste, al tiempo que proporcionan evidencia abrumadora de lo que había sugerido el equipo de Copenhague. “Nuestros datos casi no muestran ADN de la estepa de Anatolia”, explica Reich. En cambio, el análisis genético “apunta como una flecha al Cáucaso como el origen de movimientos que extendieron poblaciones e idiomas tanto al norte, a la estepa, como al oeste, a Anatolia”, dice. También revela que el Cáucaso “ha sido un lugar que ha albergado mucha diversidad durante mucho tiempo”, dice Reich, reforzando la idea de que la región ha sido un crisol de lenguas y culturas.

«Con el ADN, podemos ver cosas, como la afluencia de Anatolia en Roma, que los escritores de texto podrían no haber conocido o elegido registrar debido a los prejuicios de la época».

David Reich, investigador del HHMI en la Escuela de Medicina de Harvard

A pesar de la gran cantidad de muestras, las firmas genéticas en la región no brindan una prueba absoluta de los orígenes y la difusión de los idiomas, advierten los lingüistas. Señalan que la evidencia lingüística no se correlaciona con la evidencia genética, porque el léxico protoindoeuropeo reconstruido no refleja el estilo de vida predominantemente agrícola que dominó en el Mediterráneo oriental, incluido el Cáucaso, desde una etapa temprana. Todavía es concebible que un pequeño grupo de la estepa haya viajado a Anatolia, trayendo su idioma, antes de que su señal genética se perdiera al mezclarse con las poblaciones existentes, dice Kroonen. Pero la nueva evidencia masiva del equipo de Reich sobre el origen del Cáucaso tanto del hitita (y lenguas relacionadas) en Anatolia como del indoeuropeo en la estepa hace que ese escenario sea cada vez más improbable. “Tiene mucho sentido y, para mí, parece convincente”, dice Kristiansen.

Las nuevas soluciones a grandes misterios como el origen y la difusión de las lenguas es solo uno de los hallazgos de los tres libros de Reich. Ciencias papeles, sin embargo. Los nuevos datos también están llenos de pepitas que llenan otros vacíos en nuestras historias del pasado. Hace unos 10.000-12.000 años, por ejemplo, la primera evidencia de agricultura aparece en Anatolia. El ADN extraído de esos agricultores muestra que sus genes son similares a los de la gente contemporánea de Mesopotamia, lo que sugiere una ascendencia común. Pero un poco más tarde, la cerámica aparece por primera vez en los sitios arqueológicos de Anatolia. Fue entonces cuando también aparece el nuevo ADN en los agricultores de Anatolia, una firma genética que se parece más a la de los agricultores del Levante (los actuales Israel y Jordania) en lugar de la de Mesopotamia. La conclusión: “Hay una migración asociada a la llegada de la cerámica que está realmente conectada con el Levante”, explica Reich.

Otro resultado arroja nueva luz sobre la historia romana, miles de años después de las historias de los agricultores de Anatolia y las migraciones esteparias. Durante el apogeo del Imperio Romano, Roma era una ciudad enorme y diversa. Pero, ¿de dónde procedían la mayoría de las personas y sus antepasados? Estudios previos habían demostrado que eran genéticamente diferentes de los italianos que inicialmente fundaron la ciudad, pero no pudieron precisar su origen. “Ahora sabemos la respuesta”, dice Reich. La mezcla genética encontrada en los romanos hace unos 2000 años es casi idéntica a la de Anatolia, lo que sugiere que la gente de la Roma imperial descendía en gran medida de los anatolios. Eso no es algo que los historiadores antiguos mencionaran en sus voluminosos escritos. «Con el ADN, podemos ver cosas, como la afluencia de Anatolia en Roma, que los escritores de textos podrían no haber conocido o elegido registrar debido a los sesgos de la época», dice Reich.

Ascendencia y poder

Sin embargo, al mismo tiempo, algunas de las nuevas pruebas se suman a los misterios y complejidades. Los datos genéticos muestran abrumadoramente que Grecia fue uno de los muchos destinos de los nómadas Yamnaya cuando se extendieron por Europa hace 5.000-4.000 años, trayendo consigo el precursor del idioma griego actual. Y, sin embargo, los restos del llamado Griffin Warrior, un hombre rico enterrado en una tumba increíblemente elaborada cerca de la antigua ciudad de Pylos en 1450 aC, muestran que no tenía ni rastro de ascendencia esteparia. Uno podría pensar que los recién llegados de la estepa podrían ser más privilegiados y poderosos que aquellos a los que reemplazaron genéticamente, dice Reich. “Pero aquí una de las personas más ricas no está asociada con el gran cambio”, dice. “Muestra que hay complejidad en la relación entre ascendencia y poder”.

En términos más generales, una de las contribuciones clave de los nuevos documentos es una innovación técnica: un marco estadístico que hace posible que todo el ADN antiguo publicado de muchas partes del mundo se compare y analice en conjunto. “Eso nos permite pensar en personas de diversas regiones que generalmente se estudian por separado”, explica Reich. Los artefactos y asentamientos desenterrados por los arqueólogos a menudo no apuntan a posibles conexiones entre poblaciones remotas, dice, pero la genética sí, lo que hace posible contar historias que antes eran desconocidas. Gracias al análisis del ADN antiguo, “podemos escribir una historia mucho más detallada de cómo cambiaron las poblaciones humanas a lo largo del tiempo y el lugar”, dice Reich.

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Citación

Lazaridis I, Alpaslan-Roodenberg S et. Alabama. “La historia genética del Arco Sur: Un puente entre Asia Occidental y Europa,” Ciencias. 26 de agosto de 2022. doi: 10.1126/science.abm4247

Lazaridis I, Alpaslan-Roodenberg et. al., “Una investigación genética sobre la historia antigua y medieval del sur de Europa y el oeste de Asia,” Ciencias. 26 de agosto de 2022. doi: 10.1126/science.abq0755.

Lazaridis I, Alpaslan-Roodenberg S et. Alabama. “El ADN antiguo de Mesopotamia sugiere distintas migraciones de Pre-Cerámica y Neolítico de Cerámica en Anatolia,” Ciencias. 26 de agosto de 2022. doi: 10.1126/science.abq0762.

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